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估值超300亿美元,Waymo开始华丽转身

摘要: 自动驾驶领域一直在烧钱,从未停止过。

对于Waymo而言,这是一次具有重要意义的融资。

近日,自动驾驶公司Waymo完成了一轮规模创造行业纪录的融资:22.5亿美元(约合156亿人民币)。这是Waymo成立十年以来,首次引入外部资本,这意味着Waymo向商业化的公众公司迈出了重要的一步。

此次的投资方主要包括Silver Lake(银湖资本)、加拿大Pension Plan Investment Board(加拿大退休金计划投资委员会)、Mubadala Investment等机构,以及零部件巨头麦格纳、硅谷风投机构Andreessen Horowitz、美国连锁车行 Autonation 和谷歌。

早在去年三月份,就爆出了Waymo正在寻求外部投资者的融资,其目标融资对象是大众这样的欧洲汽车制造商,不过此次的投资方并未出现车企。

对此,Waymo首席执行官John Krafcik 表示,这笔资金只是其第一轮融资的初始部分,接下来,将会有更多的外部投资进来。

同时,他表示,这笔巨额融资将被用于扩充团队、继续开发新的技术、拓展运营工作。

其中,汽车零售商AutoNation的投资,透露出Waymo在为人服务的同时,也提供商品的愿望。Waymo已经为这家汽车零售商提供零部件,并与快递服务公司UPS建立了合作关系,在凤凰城地区测试配送服务。

值得注意的是,这次的投资方之一——汽车零部件巨头麦格纳,其与Waymo早有合作,专注于将无人驾驶系统Waymo Driver集成整合到汽车平台上。

在底特律的一家工厂,Waymo的自动驾驶系统正被安装到捷豹的电动汽车I-Pace和菲亚特克莱斯勒的Pacifica微型货车上。Krafcik以麦格纳的合作为例,他指出未来Waymo将会与更多公司达成合作。

尽管设计硬件和拥有Waymo汽车传感器背后的知识产权,一直是Waymo业务的关键部分,但“未来不需要这样做”,麦格纳可能会接手部分工作。

Waymo的估值超300亿美元

众所周知,Waymo成立于2009年,最早是谷歌旗下的无人车项目。经过11年的发展,Waymo积累了业内最大的车队,拥有600多辆无人驾驶汽车,积累了最多的行驶里程,提供唯一真正的(尽管有限的)“无人驾驶”打车服务。

据加州车辆管理局 DMV 公布的2019年度各家公司在州境内的自动驾驶路测数据显示,Waymo 的总里程以145万英里名列榜首,同比增加21%,里程数是第二名 Cruise 的快两倍。

据知情人士透露,这笔融资让Waymo的估值超过300亿美元,远远高于估值190亿美元的软银支持的通用旗下的自动驾驶部门Cruise。不过,Waymo的这一估值此前从未公布过。

这笔现金的注入可能会成为Waymo的一个转折点。在本周接受英国《金融时报》采访时,Waymo首席执行官John Krafcik表示,他正在重新考虑Waymo未来将会成为一家什么样的企业。

“我们的角色可能会只关注无人驾驶技术,把剩下的客户体验留给行业其他人。”他说。

这表明Waymo将可能会从真正的自动驾驶汽车制造商和自动驾驶出租车运营商,转型为向其他公司提供自动驾驶技术的公司。

“世界正在改变,”Krafcik说。“很快,人们关注的将不再是每年的汽车销量,而是汽车的行驶里程这样的数据。”

Krafcik还表示,去年宣布与雷诺-日产联盟达成的合作,接下来可能会由这两家汽车制造商牵头在法国和日本推出无人驾驶出租车服务。他透露,“这个品牌可能不是Waymo One。”

他提到的Waymo One,是Waymo面向乘客的自动驾驶网约车服务,也是世界上第一个正式上线该类服务的公司,目前仅在亚利桑那州凤凰城 East Valley 区域可用。

自2018年底正式上线,截至2019年底,Waymo One 的月活跃用户超过了1,500人,总订单量超过了10万人次,单日订单量是刚上线时的3倍。

值得注意的是,除了这笔融资,Waymo还在本周宣布了一项新的货运服务Waymo Via,专注于运送包裹,这是继Waymo One之后的第二次商业化尝试。

自动驾驶公司还需要更多资金

目前,自动驾驶行业正处于行业调整期,还未改变烧钱的现状,即便是占有行业领军者地位的Waymo也未实现盈利。

本周进入自动驾驶汽车领域的英国无人驾驶技术公司FiveAI,收敛了自己的野心,宣布缩小了自己的业务范围,只重点开发人工智能那一部分。

在融到了4100万美元后,该公司首席执行官斯坦•博兰(Stan Boland)表示,从整合所有必要的技术,到与监管机构谈判,一切所需的资金“都是巨大的”。

他补充说,对资金的巨大需求,导致的结果将会是行业内只会剩下少数几个自动驾驶平台,而这些平台将会是由各大玩家组成的联盟,或不缺获得大量资金的独角兽。

Waymo一直被业内分析人士视为自动驾驶系统开发和商业化的领跑者,它的竞争对手包括通用汽车旗下的自动驾驶部门Cruise、由福特和大众共同掌控的Argo、安波福和Mobileye等,以及中国的百度和俄罗斯的Yandex等科技公司。

这些企业都在与Waymo争夺市场主导地位,其中通用已承诺为Cruise投入超过60亿美元,Uber和Argo也获得了数十亿美元的投资。

“为了制造自己无人驾驶汽车,所有的公司都将不得不去融资数亿、数十亿美元。”Lux Capital的创始人乔希·沃尔夫(Josh Wolfe)说。

 Krafcik则表示,与融资同样重要的是,扩大朋友圈,Waymo一直在打造合作伙伴关系。

不过,Waymo在无人驾驶汽车领域的野心,一直令汽车行业的竞争对手们担忧。若想打破这种不信任的局面,当务之急就是建立联盟关系。

这也是为什么Waymo的CEO一直在考虑,要用一种新的方式与汽车制造商一起开展业务的原因之一。

Gartner分析师Mike Ramsey表示,缩小对核心技术的关注,可能会使Waymo成为一家向汽车制造商提供一系列服务的纯科技公司。

他补充称,这可能使其业务更类似于已经建立了大型云计算平台的谷歌和其他少数几家公司,为其他企业所依赖的计算能力和人工智能提供大量支持工作。

在Krafcik看来,他并不排除未来Waymo会退出消费者业务的可能性,但他也不排除继续下去的可能性。很显然,目前他还无意放弃那些刚刚开始成形,未来或将有着巨大市场潜力的无人驾驶出租车业务。

“未来还存在着很多不确定性,我们更看重的是保持选择性。”他说。

虽然自动驾驶公司在实现商业化盈利前,还需要持续很长一段时间去烧钱,但对于Waymo而言,卡里有着数十亿美元的资金,还有着各种各样可利用的资源,目前完全没有必要去缩小自己的业务范围。

不过,在风云多变的当下,一切都难预料。这次首轮成功对外融资,已经让Waymo开始华丽转身,至于未来Waymo会走向何方,一切都还在猜测中。(备注:本文图片,以及部分内容编译自《FINANCIAL TIMES》)

(本文首发钛媒体,作者/张敏)

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张敏
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