虚拟偶像,大厦将倾

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· 5月20日

她一塌房,字节就急了。

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虚拟偶像,大厦将倾

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图片来源@视觉中国

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钛媒体注:本文来源于微信公众号亿邦动力(ID:iebrun),作者丨徐硕望,编辑丨董金鹏,钛媒体经授权发布。

偶像塌房来得猝不及防,不仅伤及代言品牌和粉丝,还连累幕后投资者。当它愈演愈烈时,似乎就为开发“永不塌房”的虚拟偶像提供了新的紧迫性。

A-SOUL,一个虚拟女团,被认为中国最成功的虚拟偶像。仅用两年时间,A-SOUL就在B站和抖音聚起数百万粉丝;在赢得关注和口碑的同时,一度试图引领一场商业与技术的实验。

不过,梦想戛然而止于2022年5月10日。

当天下午,A-SOUL官方宣布,五名成员之一的珈乐将从本周中止日常直播,进入休眠。四天后,官方再次宣布,与珈乐背后的中之人(指操纵虚拟主播进行直播的真人)提前14个月解约。

此举就像在B站和虚拟偶像世界扔下一颗深水炸弹,猜测、爆料和声讨久久未能平息,愤怒、不舍和惋惜不断蔓延开来。有人干脆灰心脱粉,也有人组织起2000人的qq群,通过控评引流,声援A-SOUL成员,“讨伐”背后的各路资本。

一时间,官方、粉丝和路人多方观点交织成信息漩涡,一场虚拟偶像“罗生门”正在上演。梦想与现实之间的巨大张力,也给虚拟偶像的商业前景蒙上阴影。

外围的品牌、创业者和服务生态,此时正陷入犹豫和踌躇,向前还是向后?大厦将倾还是新的开始?未来资本会给中之人涨薪,还是加速技术替代人?如果加速技术替代人,虚拟偶像的想象空间还有多大?

01 中之人出走,虚拟偶像顶流命运生变

“嗓子机体受伤,胸椎会痛对跳舞影响太大了,不要为了工作再把健康献祭,再这样会很焦虑的。”

“前天进房间没有任何征兆说要续约,不签字拿不到涨薪,带节奏说我真人出道,然后就剩我了。”

“记录一下今天的动捕服划了半条腿的口子,身体太冷以至于没有第一时间发现,洗手间才发现这血条开始流血并且真特么痛。”

这是塌房事件中珈乐的中之人发表在社交账号的内容,文字充满低迷阴郁的情绪,透露遭公司威逼利诱、身体欠佳仍坚持工作和动捕(测量、跟踪和记录三维空间中的运动轨迹)设备存在隐患等,无一不牵动着粉丝的心。

不过很快,5月11日,A-SOUL官方就对网络上沸沸扬扬的言论进行“辟谣”。

事实上,这并非A-SOUL的第一次“开盒”危机。此前,另一位A-SOUL成员向晚的中之人疑似被曝光,就曾引发讨论热潮。此后,关于A-SOUL的开盒信息层出不穷,最终都未形成较大影响力。究其原因,无非是爆料信息缺乏决定性的证据。

但这次明显不同。

这次发布信息的该社交账号叫“为宝宝买了鹅肝手握”,与嘉然账号在B站发布的动态高度相似。之后的A-SOUL谈话会上,珈乐也承认的确为自己的私人账号。

短短三天时间,官方接连发布三篇回应文章。

5月14日,A-SOUL官方发布第三份书面声明:

  • 经双方协商一致,A-SOUL制作委员会与演员某某某提前14个月完成解约……

  • A-SOUL制作委员会承诺不会增加新角色,珈乐始终是A-SOUL的成员之一,未来也不会有其他的演员使用珈乐角色进行直播……

  • 因解约变动,无法按照原定计划举办520“珈乐休眠演唱会”……

从休眠状态走到解约,意味着双方彻底撕破脸皮。

“艺人合同一般三年期限,开始官方宣布休眠可能是为了雪藏,即休眠期间,中之人虽不参与日常直播活动,但工商活动仍可正常进行。”一位娱乐从业者告诉亿邦动力,“之前艺人‘毕业’会带走一大波粉丝,公司为了将损失降低到最小才出此下策。”

或许时下,粉丝最重要的问题是珈乐中之人出走,A-SOUL是否能盖棺定论?

一位自出道便关注A-SOUL的资深粉丝称,五个女孩性格各异,珈乐的定位是偏男性化的“酷盖”(cool guy谐音),粉丝亲切称她“大哥”。珈乐自身高人气,如今离开,作为日常成员间互动不可缺少的一环,对于各类粉丝都是致命打击。

中之人出走引发雪崩效应,先例早已有之。

绊爱,世界上第一位同时也是最知名的虚拟YouTuber,以蠢萌形象登陆YouTube,很快俘获了千千万万粉丝的心。在团队齐心努力下,绊爱逐成为虚拟偶像行业的天花板。

2019年5月,初代中之人因压榨等问题离开,绊爱所属公司Activ8启动“四个绊爱”。Activ8无视粉丝反馈,强行找来其他三位分身,由2号和3号轮番代替初代中之人春日望,4号则用于应对中国观众。

粉丝们长达一年的抗议抵制下,本该转型的绊爱却停滞不前,甚至节节败退,被其他虚拟主播赶超。曾经那个时代的领军人,光芒就此黯淡下来。

A-SOUL是否会重蹈绊爱的覆辙,从此泯然众人?长远来看充满变数,但眼下A-SOUL似乎正处在一场危机之中。

观众面对的虚拟偶像,可以说是高度工业化的亚文化符号,皮套和面部表情基于工业生产,音色也被技术处理,但中之人与粉丝的情感连结,仍是技术暂时无法替代的,即使能够实现替代,成本上也不划算。

情感的连接,可能潜藏在一个俏皮的动作里,或是舞技唱功不断精进的过程中,抑或是聊天中无疑透露出的个人价值观和喜好;简单到成员仅仅分享每天做了什么,都可以让粉丝有种充实的愉悦感。

正因如此,不仅粉丝群体,就连业内人士也对A-SOUL的未来感到悲观。“在虚拟偶像的强情感连结下,团体中少了谁都很难维持下去。”一位专业人士告诉亿邦动力,“尽管大家都想削减中之人对于企划的影响力,但不可否认,在to C的虚拟偶像体系下,中之人出走就是一场灾难。”

截至5月11日,A-SOUL五位成员之一嘉然的B站账号,单日掉粉5.94万,超越国v七海娜娜米创下单日掉粉记录。A-SOUL其他四位成员,同样占据掉粉榜单的2-5名。

02 两大问题让粉丝暴怒,偶像残酷物语让游戏失衡

2020月11月,虚拟偶像女团A-SOUL在中国出道,五位成员分别是贝拉(Bella)、珈乐(Carol)、乃琳(Eileen)、嘉然(Diana)和向晚(Ava)。

作为字节跳动旗下朝夕光年与乐华娱乐推出的虚拟偶像,一经诞生便遭到虚拟主播圈粉丝的集体攻讦。此前,大多数虚拟主播都是个人运营,他们工作自由,资源也相对较少,粉丝也以小圈子内自娱自乐和兴趣爱好为主。

在他们眼中,染上“资本味儿”的东西是原罪,更何况还是乐华娱乐为代表的饭圈,这是无法接受的。A-SOUL一路走来,伴随着无尽的谩骂和嘲讽。

一年前,嘉然的宅舞二十连跳登上热门,A-SOUL成员的真挚和技术实力,让虚拟主播圈子的态度发生了180度大转变。一条弹幕甚至称,“国V(虚拟主播)以后第一不是你我不认”。此后,不同亚文化圈层住民纷纷被吸引,成为了A-SOUL的粉丝。

颇为讽刺的是,当初被国V圈以“资本主导”为由极力反对的A-SOUL,两年后被众人纷纷指责为吸血企划。

乐华娱乐的招股书显示,因A-SOUL等业务发展,2021年虚拟艺人有关的泛娱乐收入3787万元,比上年增加1600万元,同比上涨79.6%,毛利率更是从56.5%增加至77.7%。考虑到要与字节跳动分成,A-SOUL一年的总营收可能远超1600万元。

对字节跳动和乐华娱乐来说,这笔收入可能微不足道,但在国V圈,这几乎是眼下的天花板。在如此可观的收入面前,中之人的薪酬显得有些扎眼。

令粉丝不满的是,网络上中之人的薪资标准竟如此之低,即1.1万底薪+1%提成。据公开信息,珈乐在B站的月流水超200万元,即使不算品牌合作和周边产品服务的收入,如此巨大的经济效益与实际薪资可谓相差悬殊。

一位接近A-SOUL前身Project V中之人招募的人士告诉亿邦动力,网上流传的薪资待遇,与当时实际开出的薪资相差不大。

在A-SOUL的合作当中,乐华娱乐主要负责五位中之人的对外公关和宣发成本,而字节跳动承担团队人员和技术相关的成本。

显然,字节跳动在承担更大头的成本。不止一位相关从业人员告诉亿邦动力,A-SOUL投入资金至少百万级别。一个虚拟偶像背后,有一个技术人的团队为之服务,包含运营、研发、美术、编导、策划等,人员工资无疑是一笔仅次于技术成本的支出。

项目负责人苏轼回应称,A-SOUL仍处于大幅亏损的事实。盛怒与压力之下,粉丝和A-SOUL官方各执一词,互不相信。比如就有人问:如果之前团队目标只有10万粉,那么亏损当然在预料之中,既然超额完成了任务,为什么仍旧无法为中之人提供一份有竞争力的薪资?

亿邦动力调查发现,相对于A-SOUL的中之人,技术开发团队拿着更为优厚的薪酬。比如Unity 3D开发人员的月薪,可以达到2.5万-5万元之间。

某招聘网站Unity3D开发薪资

双方矛盾主要集中在两方面,除了薪资待遇,另一个就是职场压榨和PUA。

在珈乐的中之人社交账号中,不止一次提到舞蹈训练过长和时间过晚,引起失声、失聪、胸椎错位等职业病。A-SOUL回应,训练时间是弹性的,并详细列举了深夜训练的记录。

不管是薪酬待遇的差异,还是职场压榨和PUA,正是虚拟主播背后的残酷物语。在虚拟偶像的运作方式中,真人转居幕后,从不以真实形象示人——这无形中赋予了资本更大的操纵力,进而降低了中之人的议价权。

对资方来说,内在动力就是去人化,用机器逐渐替代人。人辅助的虚拟主播,或许只是过渡形态。至于中之人,他们到底是谁,其实并没有那么重要。

在他们看来,这是一场技术与商业的实验,真正重要的要素是数据、算法和系统,而不是人。所以,这注定是一场失衡的游戏。

“字节的人士对技术有着较高的自信,在他们眼中,中之人有些工具人的意味,leader们对待中之人永远是高人一等的态度。”一位接近A-SOUL的人士说。

但对粉丝来说,与其说是为低薪酬打抱不平,不如说是被欺骗感到愤怒。不管是直播带货,还是粉丝的打赏,粉丝都是在为一个活生生的人买单,为情感的抚慰和连接买单。

最初,A-SOUL同时在两个平台直播。尽管官方下大力度,在抖音投入大量资源,但效果不佳,无奈只得放弃抖音深耕B站。

入驻B站,奠定A-SOUL成功的一步,但同时一个新的巨大疑问产生了。字节跳动与B站互为竞品,为何要为他人作嫁衣呢?

从项目负责人苏轼的公开信,承认立项之初,对于A-SOUL的期待只有10万粉,主要希望做更多美术/技术上的探索,包括渲染技术、动捕技术、直播交互技术等。这与字节跳动一以贯之的“技术至上”价值观相符合,只不过,这次翻车了。

03 技术演进向左 情感依附向右

“珈乐事件”爆发后,另一成员乃琳的视频不胫而走。

视频中,乃琳俯卧在明亮的卧室中,伴随着轻快舒缓的音乐,应评论的要求,慢悠悠地讲起故事。忽然间,乃琳的面部变为光秃秃一片,深紫色的瞳孔闪着诡异的光,而胸部则用一团乱线条挡住。

视频的高赞评论写道,有一种原本熟悉的好朋友被傀儡师掏空做成傀儡的感觉。资深粉丝小钟向亿邦动力坦诚自己的心理状态,他说:“开始觉得诡异可怕,转而又觉得自己被欺骗了,心情很复杂。”

官方并未否认视频的真实性。在苏轼的公开信中,他说目前网上有一些所谓AI直播功能的截图和视频,可能疑似为相关内容,后续核查清楚后会进行同步。

事实上,字节跳动与乐华希冀AI互动直播并不是一件新奇事。乐华娱乐CEO杜华曾在公开场合表示,A-SOUL将会运用于电竞、直播带货等场景。“这样就再也没有人抱怨了,因为我们这个女团是永不塌房的,永不谈恋爱的,永远爱杜妈的,然后24小时工作的。”

A-SOUL塌房事件爆发以来,有一种观点认为,有人在利用AI和中之人提供的数据训练虚拟主播。一位互联网研发人员反驳称,如果做一个不具有互动性质的玩偶,那么基本相当于高级初音未来+高级MMD,市场前景十分可疑。

粉丝将矛头直指A-SOUL官方,希望得到更为具体、更为真诚的回应。在他们眼中,A-SOUL没有塌房,而是背后的公司塌房了。

A-SOUL的粉丝,以大学男性为主,他们有着繁重的学业压力和普遍的生理压抑,属于受道德、家庭等规训最厉害的群体。互联网提供了相对低压的环境,可爱的二次元虚拟偶像实际上转嫁了男性现实的爱欲,受到强烈的推崇。

嘉然早期的直播切片中,能让一众抵制A-SOUL的群体动容,恰恰是中之人传递的真挚情感。嘉然念着一位网友创作的劳动者的一天,内容阴沉致郁,唯一值得欣慰的,就是闲暇时间能看到嘉然的直播,小作文内容触动了嘉然中之人,她转过身去,默默哭泣。

“虚拟偶像不会哭,因为情感模块里没有悲伤。”一位粉丝感叹道。在小钟的回忆里,荧屏上,几乎没有见到团体出现过负面情绪,即使成员间误踩到脚的情形,也仅仅是停顿一会儿,以哈哈大笑掩饰了过去。

虚拟偶像是对人的进一步异化,也是对人的价值的进一步挑战。一位熟悉日本偶像产业的人士说,虚拟和偶像是二元对立的。

真人偶像主打成长和共情,成长意味着疼痛、挫折,尽管偶像们一度灰心失落,但最终仍重整旗鼓,获得成长,粉丝也因此获得了精神抚慰。而虚拟偶像,则直接略过“伤痕”展现精致的直播形象。

“我们无法从直播中得知珈乐中之人被动捕服划伤个大口子。”虚拟偶像如果吸引人,需要大量展示中之人的内核,因为让粉丝产生共情的只有“人”,而非皮套。

不过,A-SOUL事件过后,资方会给中之人涨薪吗?又或者,加速用AI技术替代人的进程?并非没有后者这种可能。

2020年6月,OpenAI烧掉1200万美元、训练了约2000亿个单词之后,史上最强大AI模型GPT-3迅速走红。它可以写小说、编剧本、敲代码……也可以以假乱真地回答问题。

大多数场景里,人都可以是工具人,现代打工人其实多数就是躲在电脑和系统背后的中之人。在偶像这个特殊的场景里,人代表着美好、智慧和情感,似乎很难被替代。未来,随着算力发展,成本下降,或许会发展出代表着美好、智慧和情感的超级虚拟偶像。

商业领域,不管是初级虚拟人,还是由人辅助的虚拟偶像,尽管有很多问题,但正在吞噬李佳琦们的生意。从一个更为长远的周期来看,从边缘走向中心的替代,并不是没有可能。

不过,即便大型语言模型在多种数据模态下得到训练,也真正克服语言的困难,真正的困境在于模型目标与人类价值观难相一致。如果一个由数据和算法主导的虚拟人,充满美好、智慧和情感,进入你的情感和价值体系,想一想大数据杀熟,这让人不寒而栗。

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