英伟达和ARM注定无缘

锋见

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· 2月9日

黄仁勋的如意算盘,最终还是告吹了。

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英伟达和ARM注定无缘

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文丨锋见

黄仁勋的如意算盘,最终还是告吹了。

近日,根据英国媒体《金融时报》对三位业内知情人士的采访内容,我们基本可以确定在美国、英国和欧盟的监管机构对其对全球半导体行业竞争的影响表示严重担忧后,英伟达以股票+现金的方式(时值660亿美元)收购软银旗下的ARM的交易于本周一正式宣告失败。

事实上,这笔全球芯片业有史以来规模最大的一笔并购案,从一开始就不被大多数业内人士看好。由于ARM的特殊性,这笔交易在发布之初便引起了不少半导体公司的反对,多国监管机构先后警告这笔交易涉及反垄断问题。如果没有什么奇迹出现,英伟达收购ARM的可能性从一开始就无限趋近为零。

近些年芯片行业最重磅的新闻,如今却落得个胎死腹中的结局,确实让人无限唏嘘。或许对英伟达创始人兼CEO黄仁勋来说,收购ARM就如同镜花水月一般,是一场非常美好却极难实现的梦。但对我们这些普通网友来说,这件事情引发的更多是好奇心:为何一项收购案会引起如此激烈的争议和反对?

英伟达的宏图规划

在了解这起收购案之前,我们需要先来了解一下收购双方。英国ARM公司是全球领先的半导体知识产权(IP)提供商,该公司的前身Acom公司在1978年发明了第一代的RISC指令集,并在随后数十年间将精简指令集的特性不断发展。

凭借RISC指令集的精简和低功耗特性,ARM公司很快就成为了移动设备芯片等领域中的领头者。在智能设备不断普及后,ARM公司的发展更是走上了快车道。如今,几乎所有智能手机、家电、车机采用的都是ARM架构的芯片,就连X86架构的优势领域——PC市场也在面临着ARM架构的挑战,诸如苹果的A系列、M系列、华为麒麟芯片、高通骁龙芯片全部都基于ARM公司开发的核心设计而成。

换言之,我们可以说ARM公司就是如今移动互联网生态的基石。

至于英伟达,只要是稍微了解数码行业的读者应该都很清楚这家公司的地位。作为一家全球领先的图形芯片公司,英伟达生产的Nvidia GeForce系列GPU让台式电脑和笔记本电脑可以带给用户无法比拟的游戏性能。直到今天,英伟达依然是行业老大,以80%的市场份额稳居全球第一。

问题来了,英伟达为什么要收购ARM?

其实原因非常简单,首先,如今的英伟达已经不再局限于图形计算领域。相比已经陷入饱和的显卡行业,利润丰厚、前景更好、增长空间巨大的数据中心领域或许是英伟达更为看重的领域。根据英伟达最新的财报显示,数据中心业务目前已经成为英伟达业绩的最大推动力,增幅甚至超过了在疫情期间高速增长的游戏业务。

有趣的是,这正是ARM公司正在致力于发掘的业务。尽管目前数据中心市场还是由英特尔x86架构把持的,但是主打低功耗的ARM架构也在不断受到重视。近两年来,亚马逊、高通、华为都在数据中心领域推出了自己基于ARM的产品,ARM公司推出ARM Neoverse V1和Neoverse N2两个全新产品,而英伟达更是在宣布收购ARM之后,推出了基于ARM架构的DPU(数据处理单元),其中深意不言自明。

另一方面,尽管在半导体多个领域均有布局,但是移动领域一直都是英伟达的弱项。早些年间,英伟达曾经推出过基于ARM架构的芯片产品线Tegra系列,并应用于微软Zune播放器、部分智能手机以及Nvidia Shield中。遗憾的是,Tegra系列处理器尽管性能强劲,但是功耗表现一般,因此市场表现不佳。

有趣的是,移动芯片领域,正好是ARM公司的主攻方向。换言之,如果英伟达成功收购ARM公司,那么不仅能为本家羸弱的移动端战略增加不少活力,而且还能补齐公司发展的最后一块短板,这意味着英伟达将会成为半导体行业中少有的全领域型半导体公司。

ARM,必须保持中立

正如上文所述,如果英伟达能够成功完成这笔交易,这将是首席执行官黄仁勋的一次巨大成功。按照业内人士分析,如果两家企业成功合并,那么下一个世代乃至于往后二三十年,也许都不会有第二家公司能够撼动英伟达在半导体行业中的地位,或许还将超越英特尔成为半导体行业的新领头者。

遗憾的是,从结果来看,这场芯片业的世纪大并购算是彻底告吹了。

不过,就在外界震惊之余,很多业内人士其实并没有对于这次并购的结果感到惊讶。事实上,从一开始,这就是一笔非常不被看好的收购案,因为这并不是一起英伟达和ARM公司达成一致协议就能完成买卖的案件,而是一起涉及整个行业、乃至全球市场的重大并购案。

原因很简单,首先,包括高通和微软在内的几家依赖ARM芯片设计的大型科技公司都强烈反对此次收购。为了防止自己失去ARM架构的授权,包括高通、微软、英特尔和亚马逊在内的一个组织向世界各地的监管机构提供了他们认为足以扼杀该交易的细节,竭力阻止英伟达并购ARM公司。

当然,不仅仅是半导体行业公司反对这项收购案,美国联邦贸易委员会(FTC)、英国竞争和市场管理局(CMA)、还有欧盟的监管机构对这笔交易给全球半导体行业竞争带来的影响表示了担忧。中国的监管机构尽管没有明确表态,但是考虑到ARM架构对于国内芯片行业发展的重要性,中方立场显然不言而喻。

从监管部门的反馈来看,其实各方势力的想法基本都是一致的,那就是ARM公司必须保持ARM创立以来的中立地位。

事实上,ARM架构之所以在今天能够得到广泛应用,中立性起到了相当重要的作用。它是一家英国企业,对国际形势造成的影响相对更小;没有自行生产芯片的能力,因此ARM的技术更加开放,所有合作伙伴都可以利用授权创造自己的业务,不必忌惮ARM的想法。

不管ARM最终被哪一方收购,都必然会改变科技原本的发展道路。监管机构表示,担心在收购完成后,ARM公司将会更倾向于与英伟达的利益保持一致,而不是更广泛的ARM生态系统。考虑到利害关系,英特尔很可能会利用其对ARM技术的控制来削弱竞争对手,阻止ARM为英伟达的竞争对手设计更强大的芯片,从而减少市场竞争,进而扼杀技术的创新和进步。

前景大不相同 

尽管两家公司不断宣称这笔交易有着很大的正面意义,并且希望能够促成合并,但是在里里外外的多重压力下,这场价值400亿美元、长达16个月的收购案最终还是以失败告终。 

对于NVIDIA而言,收购ARM失败无疑是个不小的挫折,毕竟NVIDIA已经在前期付出了大量的时间和精力。不过,从业绩上看,如今的英伟达可以称得上是如日中天,年初市值一度突破8100亿美元,相当于英特尔、高通之和。即便这笔交易最终失败,也不会对他们造成太大的影响。 

从业务上看,英伟达确实希望能够利用ARM的核心技术在其涉足很少的领域(物联网、移动端、CPU等)打开大门,并持续巩固其在数据中心和图形计算市场的地位。然而,即便缺少了ARM技术人员的助力,也不会打乱英伟达现有的布局计划。甚至还有媒体透露,英伟达在收购失败后将会支付12.5亿美元补偿,以保留长期架构授权,继续研发自己的数据中心芯片。

对于ARM公司而言,恐怕情况就没有那么乐观了。当初软银之所以同意出售ARM,是因为其当时缺乏稳定的现金流,而根据软银最新的财报显示,软银集团第三季度净利润为290.48亿日元,较上年同期的1.1720万亿日元大降99.9%。换言之,从计划出售ARM公司至今,软银集团的财务状况不仅没有好转,反而还在不断恶化。

严峻的财务状况,使得软银集团不仅无法投资ARM公司进行技术创新,甚至还要积极运作业务经营相对健康的ARM公司进行变现。如今RISC-V风头正劲,如果ARM没有得到英伟达这样强有力靠山庇佑的话,从长期来看,其在数据中心、智能家居市场与英特尔、RISC-V等对手的竞争中将很难占到优势。

现在看来,ARM公司很可能会启动B计划,通过寻求IPO上市来破解当前面临的困局,IPO规模预计可达800亿美元。从Rene Haas走马上任的速度来看,作为这场交易的双方,英伟达和ARM两家公司早就已经做好了撤离的心理准备。只要ARM还能保持独立,那就是这个行业最想看到的结果。

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