为什么黄峥、王小川都开始“炼丹”?

新摘商业评论

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· 11月8日

宇宙的尽头是铁岭,大佬的职业尽头是生命科学。

文丨新摘商业评论,作者丨番茄酱

10月15日,搜狗CEO王小川发表内部信,宣布卸任。因搜狗正式并入腾讯,王小川离开了一手创办的搜狗,并在内部信中透露了自身的下一步动作:

“二十年来萦绕在我心中的还有对生命科学的好奇。往后二十年,若能为生命科学和医学的发展尽一份力,为大众健康做出一点贡献,生命就更有意义了。”据悉,王小川筹备多月的人工智能与中医药结合的创业项目正在搭建过程中,多家投资机构抛出橄榄枝。

这和很多大佬在“退役”后的职业选择殊途同归。在国内,马云、李彦宏、张一鸣、黄峥等一众“顶流”,都曾表现出对生命科学的狂热,其中不乏功成名就后投身生命科学,继续发光发热的大佬: 今年7月,张一鸣卸任字节跳动CEO,表示要去探索生命科学;更早之前,黄峥也表示要致力于食品科学和生命科学领域的研究。

而在国外,特斯拉创始人马斯克等人也对生命科学表现出极大热忱,并通过成立专门研究脑机的公司等形式,推动生命科学事业发展。

为什么大佬们偏爱生命科学?21世纪真的是生命科学的世纪吗?

1、投身生命科学的大佬们

大佬们对生命科学的热爱八九不离十,但进军生命科学的路线,可以说是八仙过海,各显神通,有钱的出钱,有力的出力:

在创业方面,大佬们斗志昂扬。

2016年底,陈天桥和妻子雒芊芊成立了雒芊芊研究院(TCCI),聚焦大脑探知、大脑相关疾病治疗和大脑功能开发三大领域的研究:“目标是通过更好地了解我们的大脑如何感知、学习 和与外界交互,促进人们的生活体验,造福全人类。 ”同时,计划每年在脑科学领域投入1亿美金。

几年过去了,TCCI着实做出了一些成绩:拿今年四月来说,其在脑电波研究上获得重大突破,在国际顶刊《神经元》刊发了相关论文。TCCI的研究团队通过 fUS 记录大脑活动,准确率高达 70% 以上。这项研究将对治疗中风、瘫痪等脑部疾病有帮助,也对人了解脑神经作用机制、研究脑神经调控、脑机接口提供科学依据。

和陈天桥选择的路径有异曲同工之妙的,是马斯克。5年前,马斯克创立了脑机接口公司Neuralink,允许人类与人工智能融合,目标是最终治疗大脑疾病;而今年7月,Neuralink完成了2.05亿美元C轮融资时宣布,其过去4年一直在开发脑机接口技术,它的目标是利用新技术治疗脑损伤和神经系统疾病。

那么,马斯克具体做了什么呢?就在几天前,马斯克面向全球宣布了一个重磅消息:脑机接口将在一年内植入人脑,他表示“脑机”的排异概率非常小,原则上该设备可以修复任何大脑问题,包括恢复视力、治疗瘫痪和阿兹海默症等。

不同于陈天桥和马斯克对脑机的情有独钟,李彦宏于去年9月成立了生命科学平台公司“百图生科”,作为中国首家生物计算技术驱动的生命科学平台公司,致力于用高性能生物计算和多组学数据技术加速创新药物和早筛早诊等精准生命科学产品的研发,力图让更多疾病可预警、可控制、可治愈。

而早在去年疫情期间,百度就已经向全世界开放了世界上最快速的RNA结构预测算法LinearFold。并在两个月内推出了全球首个mRNA疫苗基因序列设计算法 LinearDesign。据了解,这套算法能在11分钟内完成对新型冠状病毒mRNA疫苗的序列设计。

制图/新摘

其次,在捐助方面,大佬们也从不吝啬:

2013年,马云夫妇成为美国“生命科学突破奖”基金会捐助人,马云出任该基金会理事。在马云加入之前,基金的捐助人有谷歌的谢尔盖·布林夫妇和Facebook创始人扎克伯格夫妇等。

而2016年,陈天桥宣布成立10亿美元基金支持脑科学研究。首批将向加州理工学院捐款1亿美元,用于大脑基础生物学研究。这项计划称,将帮助科学家和研究人员深入大脑的研究,探索大脑基础层面的运作机理,以及由于疾病和衰老而导致大脑运作失灵的原理。

在当时,陈天桥面对“为什么顶着中国首富的身份给美国投资”的质疑时,淡然回应:“我只选择距离球门最近的人,谁最有可能进球我选择谁。”其对脑科学的狂热可见一斑。此外,拼多多大佬黄峥也向浙江大学教育基金会捐助1亿美元,致力于推动生物医疗、农业食品等科学研究。

2、大佬们的职场“不老药”

为什么大佬们不惜重金,也要投入生命科学的怀抱?

从个人层面来说,大佬实现财富自由、拥有社会地位后,开始追求“尊重和自我实现”这一马斯洛需求层次中的最高层级。事实上,很多大佬本来就对生命科学有着浓厚的兴趣。李彦宏就曾坦言,20年前就对生命科学感兴趣,尤其对生物信息学感兴趣:“20年前的我感兴趣到什么程度呢,当我在华尔街做一名程序员时,还去申请了Merck(默克集团)一个研究小组的工作,它也给了我一个offer。”

但最终,李彦宏为了创业忍痛拒绝offer——世界顶尖生命科学研究机构少了一个研究员,但从此世界上多了百度。同样,黄峥、张一鸣等人都在公开场合表示过,小时候有生物、科研梦想,却因种种原因放弃。

当然,从人类共性来说,如同古代皇帝到了一定年纪开始炼丹一样,人功成名就后,最终会回归到对生命本身的拷问与探究、甚至希望长生不老。陈天桥正是在患癌症后,皈依佛教并开始研究脑机:“希望解决人类最根本的恐惧死亡,并通过脑机相连的方式让人达到永生”。

其次,大佬们能把生命科学视为职业生涯的终点,也源于“人工智能+生命科学”的风起云涌——这让大佬们“业务对口”,并顺利切入新赛道。

近年来,前沿生物技术的爆发式应用,在人类生命科学领域涌现出诸多革命性突破,尤其是其与人工智能的结合下的解决方案,受到业内人士的普遍关注。而对此,科技互联网大佬正好“有话说”——其雄厚的AI实力如果与生命科学结合,既能让其在自身兴趣领域烧一把火,又能在互联网市场陷入增长瓶颈的当下,开辟全新的增长曲线。

如“百图生科”的创立离不开雄厚的AI积淀:其利用前沿AI技术构建完整的生物计算平台,与百度底层深度学习算法平台飞桨建立深度战略合作,同时,百度有名的“飞桨”为百图生科提供了世界水平的AI底层技术和开发工具。

再如,王小川如今筹备的人工智能与中医药结合的创业项目也有前身:早在2016年,搜狗就推出搜狗名医,想通过AI技术,根据用户症状,做出初步诊断。而马斯克等人对脑科学的狂热也来源于AI带来的想象力,就像《黑镜》中所展示的,AI植入大脑、改变未来的场景一样,AI技术给生命科学带来了更多想象力和生命力,某种程度上,一直走在科技最前沿的大佬们,想在生命科学领域再一次引领未来。

从务实的角度来说,生命科学以其阐明和控制生命活动,改造自然,为农业、工业和医学等实践服务的出发点,同样让大佬看到了生命科学与业务结合的爆发产出:

以拼多多为例,其是众所周知的农业大户,而植物学正是生命科学的重要分支。黄峥谈到自己的科研之路,就是通过对农产品种植过程的方法的控制,探索对马铃薯、番薯、西红柿等潜在的有害重金属含量进行可靠有效控制,同时对其可能有的、有益的微量元素进行可控的标准化提升。而放眼国外,比尔盖茨同样关注植物、肉类等研究。

最后,很多大佬在创业过程中受益于生物学思维。相比物理学等自然科学,生物学更深刻地揭示了世界的底层规律,其思想放之四海而皆准。

王小川曾表示,正是生物学思维让搜狗活到今天,而马化腾曾在一封公开信中提出创造生物型组织的“灰度法则”,要像允许进化中的变异一样,允许“不完美”。这也是为什么大佬们对生命科学感兴趣的原因之一——

某种程度上,生命科学上有哲学的意味,又能与生产实践作出切实结合,推动社会变革。

那么,问题来了:21世纪真的是生命科学的世纪吗?

3、21世纪是生命科学的世纪吗

毫无疑问,大佬们是这么认为的。马云曾表示“数据时代下一个趋势就是生命科学”,“未来最大的技术突破将会在生命科学领域”“人们不应该自己发动战争,应该团结起来消灭贫穷、消灭疾病和治理环境”。

投资上,2020年中国生命科学领域的投资也呈现出巨大的增长。无论是风险投资/私募股权投资(VC/PE)的募资金额、投资额,还是相关企业的IPO金额,均在2020年创下新的记录,基本上比2019年翻了一番。

然而,从更现实的层面来看,21世纪并未成为生命科学的世纪。“致天下之治者在人才,成天下之才者在教化”——从教育层面来看,生化环材仍是四大“劝退”专业,就业前景“惨淡”。

据统计,2016年到2019年间,生物学类专业招生计划数上涨了6%,比起同时期计算机类招生数32%的上涨,变化微弱;而在毕业薪资、对口就业率等方面,生物专业的学生也远不及同等学历的其他专业学生,近几年大热的计算机专业的毕业生,平均薪资约是“生化环材”的3倍。

业内曾流传着一个笑话,道尽生物人的心酸:

一个教育部代表团访问一个生命学院的研究组,代表团来后,问一个老博士你每年发几篇sci,老博士回答3篇;代表团又问他发了多少篇了,他回答有二十多篇了吧;代表团问:你发这么多文章准备干什么呢?老博士回答说:“我准备回家乡中学当生物老师。”

生命科学关注于微观世界,因此不能像计算机科学一样,能在短时间内实现科学和产业的大爆发:“21世界是生命科学的世纪,但你不要学生物学”。正如中科院院士欧阳颀所说:“用现在的方式培养出的生物学家来推动21世纪的科技革命,那相差太远”。

事实上,一个最简单的逻辑已经道尽了现实的无奈:为什么大佬们都怀揣着生物梦,却在商业世纪功成名就后,再“带资进组”,为情怀买单?事实上,本世纪最聪明的一批人,早已“用脚投票”,给你上了一堂梦想与现实交织的课。而大佬们能否撬动生命科学版图、整个行业的征途在何方,一切还是未知。

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