关于元宇宙(Metaverse),我所知道的一切

互联网怪盗团

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· 5月28日

在2021年所有的资本市场热门话题中,元宇宙可能是最有革命性、最接近“彻底改变世界”的那一个。

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关于元宇宙(Metaverse),我所知道的一切

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图片来源@视觉中国

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文丨互联网怪盗团

2020年5月21日,互联网怪盗团与两位游戏行业的资深小伙伴在视频号连麦,举行了以“元宇宙(Metaverse)”为主题的直播。这次直播让我受益匪浅,现在我开始相信:

元宇宙可以是一种改变游戏行业、社交行业乃至全人类生活方式的东西,尽管这种改变可能与当前资本市场期望的不一样。因此,本怪盗团团长决定将这次直播的精华内容总结下来,以飨各位读者。这就是我喜欢互联网及新消费产业的原因:每分每秒都在诞生新生事物,总有值得学习的东西,随时可以亲身见证历史。

总体观点:

元宇宙离完整形态还差几十年
元宇宙究竟是什么?“八大要素”还是太复杂了
“沉浸感”与“开放性”的基本矛盾
Soul是元宇宙吗?QQ是元宇宙吗?
元宇宙的技术支撑:VR、边缘计算、区块链

绝大部分人都赞成:《头号玩家》里的“绿洲”,就是元宇宙的完整形态或愿景。这将是一个包罗万象、无限逼近真实的虚拟世界,在各方面都与真实世界形成替代乃至竞争关系。

然而,如今的我们离这个“完整形态”还差很远。互联网巨头、创业者和资本市场都是在盲人摸象,有人摸到了鼻子,有人摸到了腿,有人摸到了一根毛——反正都与大象相差甚远。无论在技术上、产品上还是用户习惯上,当前所有打着“元宇宙”旗号的产品皆处于非常初期的阶段。没有任何证据证明,我们能在二三十年内实现“绿洲”那样的元宇宙;也没有任何迹象显示,我们的子孙后代是否会生活在元宇宙之中。

在当前主流产品当中,Roblox确实是最接近元宇宙愿景的,但这只是相对的。如果“绿洲”那样的元宇宙是100分,Roblox可能只做到了10分,而竞争对手可能只做到了3-5分。不过,Roblox确实已经蕴含了元宇宙最重要的一些种子,就像刚刚下树的猿人包含了现代智人的种子;只是还差了十万八千里。

元宇宙可能是互联网历史上最缺乏清晰定义的概念,没有之一。按照Roblox官方的说法,一个真正的元宇宙产品应该具备八大要素:

身份:

你拥有一个虚拟身份,无论与现实身份有没有相关性。

朋友:

你在元宇宙当中拥有朋友,可以社交,无论在现实中是否认识。

沉浸感:

你能够沉浸在元宇宙的体验当中,忽略其他的一切。

低延迟:

元宇宙中的一切都是同步发生的,没有异步性或延迟性。

多元化:

元宇宙提供多种丰富内容,包括玩法、道具、美术素材等。

随地:

你可以使用任何设备登录元宇宙,随时随地沉浸其中。

经济系统:

与任何复杂的大型游戏一样,元宇宙应该有自己的经济系统。

文明:

元宇宙应该是一种虚拟的文明。

不得不说,上述八大要素非常拙劣、空洞、叠床架屋,其中好几条干脆就是同义反复。这种含混冗长的定义能够广泛流传,恰恰说明了元宇宙的尴尬处境——没人能给出一个准确的定义。怪不得有人至今视元宇宙为泡沫乃至骗局,因为凡是不能准确定义的东西,多半是有问题的。

我们倒是可以换个角度,争取给出一些更清晰的定义:

元宇宙必须很大。

这个大,一方面是指用户很多,同时在线用户尤其多;另一方面是指游戏内容很丰富,具备广阔的可探索/可开拓空间,以及多种多样的玩法。

元宇宙必须有较强的社交性。

因为在现实中,人类是社交动物;作为现实世界的替代品,元宇宙也必须以社交为一个核心功能。

元宇宙必须是持续存在的。

作为一个平台,它的运营没有间断;作为玩家,无论在线还是离线,元宇宙内部的事物仍然在发生、发展,并且对玩家操纵的角色产生影响。

元宇宙必须有沉浸感,也就是具备对现实世界的替代性。随着技术进步,这种沉浸感可以通过VR/AR乃至脑机互联达到。

元宇宙必须是开放的。

这个开放,一方面是允许各类玩家加入并自由活动;另一方面是向第三方开放技术接口,让它们自由地添加内容(就像传统游戏的MOD、DLC)。

基于上述定义,我们可以很轻易地判断“什么不是元宇宙”:

《GTA Online》这样的传统3A游戏不是元宇宙,因为它们还不够大、不够开放,内部社交性也不是特别强。

《王者荣耀》这样的电竞游戏不是元宇宙,因为它们不符合“持续存在”的定义(玩家的体验在每局结束后会间断),也不够开放。

《魔兽世界》这样的MMORPG不是元宇宙,但是它比上述两种产品更接近元宇宙一点。

《Roblox》最符合元宇宙的定义,但是还差了一点:沉浸感不够。事实上,目前所有主流游戏,包括VR游戏,在沉浸感方面离元宇宙都差得远。

我们或许可以说:

如果将社交性的开放世界RPG做得更大一点,通过VR等方式加强沉浸感,开放第三方内容接口,那就很接近元宇宙的愿景了。

这个目标说起来容易,其实困难重重,实行起来需要极高的成本。

关键在于:这样一个高成本的元宇宙,很可能是不自洽的,因为“沉浸感”和“开放性”往往不可兼得。

元宇宙必须有沉浸感,因为如果没有沉浸感,就不能形成对现实世界的替代性。元宇宙又必须有开放性,因为如果不向第三方(尤其是用户自身)开放内容接口,就不能产生海量的PUGC,从而严重降低元宇宙内容的丰富性。

试想一下:《荒野大镖客2》的开发团队高达1138人,《原神》的开发团队已经从上线前的400人膨胀到现在的700人——如此庞大的人力也不足以满足用户的内容消耗需求。在规模更大的元宇宙产品里,完全依靠平台方的力量去做自研内容是不可能的,除非平台方想破产。Roblox的成功之处,就在于它形成了基于PUGC的内容社区,大大拓宽了内容的边界。

问题在于,在现有的技术条件下,“沉浸感”和“开放性”很可能是矛盾的:

“沉浸感”要求尽可能高的技术标准和画面质量,甚至使用VR等先进技术,对创作者的要求很高。

“开放性”要求尽可能降低创作门槛,扩大内容社区的覆盖面,从而提供源源不断的创意和内容。

其实,所有PUGC平台都面临着类似问题:要让更多的人参与,就必须降低工业标准的要求。“工业标准很高,而且创作者基数很大”的平台是不存在的。Roblox解决上述问题的方法是:牺牲一定的沉浸感,换取开放性。

现在我们能理解,为何市面上主流的元宇宙平台多是“像素风”了:它能降低美术素材的工业要求、提高可复用性。在Roblox的像素世界里造一辆车,与在GTA Online的3D世界里造一辆车,难度差了好几个数量级。Roblox的主要用户是儿童,他们对画面质量的要求没那么高;但是,若要设计面向成年人的元宇宙平台,就必须考虑到画面质量上升所造成的成本提高,以及对开放性的破坏。

Soul APP的口号就是“年轻人的元宇宙社区”。不久前,腾讯任命天美工作室群负责人姚晓光兼管QQ,被外界广泛视为要用QQ去做元宇宙。那么,这两个社交平台到底算不算元宇宙呢?

答案很简单:

都不算,因为它们都不具备元宇宙的每一项特征。

但是,QQ与元宇宙的距离明显比较近一点。我们甚至可以说:腾讯已经依靠QQ拿到了元宇宙的半张门票,而其他互联网巨头还没有沾到门票的边。

首先,QQ的用户基数足够大。在连续多个季度的下滑之后,它仍然拥有约6亿MAU,在未成年用户当中的黏性尤其高。QQ的功能也比较丰富,尽管相对于真正的元宇宙来说还有很长的路要走。

其次,QQ是社交属性足够强,而且不是微信那样与现实世界绑定的强社交,而是一定程度上的兴趣社交。虽然近年来,抖音等短视频APP吸走了一些QQ的流量,但是后者在年轻人当中的社交链仍然是最完善的。

作为一个大型社交平台,QQ当然可以向第三方开放API,供它们设计各种内容乃至插件。未来可能会出现这样的景象:QQ作为一个元宇宙平台,为用户提供统一的身份和社交系统;QQ系统内的各种小程序(参照微信小程序)则提供各种玩法和外观道具。这种进化可能在非常长的时间里完成。

Soul的产品形态则与元宇宙相差甚远,它是一个比较纯粹的兴趣社交平台。元宇宙必须具备一定的核心玩法,以及非常丰富的、具备游戏性的内容(Gameplay),这些都是Soul不可能具备的。或许Soul对元宇宙有自己的定义,但我们的定义与它完全不同。

元宇宙的技术支撑:VR、边缘计算、区块链,等等,真正的元宇宙至少需要三个方面的技术支撑,而这三个方面其实都已经发展的比较成熟了:

为了实现沉浸感,元宇宙需要借助VR技术。在现阶段,大部分元宇宙平台还没有使用VR;但是随着专业VR设备的进步、价格的降低,元宇宙与VR的绑定只是一个时间问题。

为了实现持续存在,元宇宙需要借助边缘计算技术,以确保所有用户获得类似的、流畅的体验。

为了支撑身份和经济系统,元宇宙需要借助区块链技术,以建立公信力。

对边缘计算和区块链的使用,主要是平台的任务;对VR的使用,则需要用户和平台的配合。显然,如果用户只有戴着Oculus头盔才能获得完整的体验,元宇宙平台就很难流行开来。我们可以说:在VR技术彻底普及之前,所有的元宇宙都是半吊子。至于米哈游提到过的“脑机互联”则是一个更加遥远的概念,或许要再花上20年。

在长期,我相信元宇宙是一个重要的创新,可能从根本上改变人类社会的形态:一个建立在互联网基础上的虚拟社会,不但将成为现实社会的补充,甚至有可能取代现实社会。但是,在短期,我认为资本市场对元宇宙的狂热很快就会退潮,就像两三年前对云游戏的狂热一样。当Roblox上市的时候,元宇宙很可能已经越过了它在资本市场的第一个最高峰。

因为资本市场对于任何需要五年乃至十年才能兑现的东西,一贯是不感兴趣的。只要上面提到的“沉浸感”与“开放性”的矛盾不解决,只要VR设备尚未普及,只要元宇宙平台仍然停留在以儿童用户和像素风为主的阶段,那么这个概念就还停留在初级阶段。投资者很快会失望地意识到,像“绿洲”那样精美而复杂的元宇宙还非常遥远,即便做出一个像《GTA Online》或《赛博朋克2077》品质的元宇宙也没那么容易。

然而,我赞成且欢迎整个互联网行业在元宇宙上面持续投资,因为这笔投资是有价值的。在2021年所有的资本市场热门话题中,元宇宙可能是最有革命性、最接近“彻底改变世界”的那一个——就连新能源汽车和自动驾驶也无法与之相提并论。问题在于,我们还要等待多久,才能等到这场革命的果实?

我的猜测是:大约在5-10年内,我们能看到基于VR的、沉浸感较强的元宇宙产品;大约在20年内,我们能看到最高质量的、符合元宇宙所有概念特征的“真正的元宇宙产品”;像“绿洲”这样的平台则将在50年以后成为现实。

大约100年以后,元宇宙可能取代现实世界,成为人类生活的主要场景。我们的曾孙辈有可能将在元宇宙长大,只是偶尔回到现实世界中。不过,无论我的上述预演能否成立,反正跟我们这代人也没什么关系了。除非人类能发明长生不老药,或者借助基因技术大幅度延长人均寿命。 

本文系作者互联网怪盗团授权钛媒体发表,并经钛媒体编辑,转载请注明出处、作者和本文链接
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