微软加速医疗数字化布局:197亿美元收购AI语音识别巨头Nuance

林志佳

林志佳

· 4月13日

这是自从收购LinkedIn以来,微软的第二大收购交易。

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微软加速医疗数字化布局:197亿美元收购AI语音识别巨头Nuance

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(图片来源:The Verge)

(图片来源:The Verge)

经历一天传言之后,Microsoft与Nuance终于走在了一起。

美国东部时间4月12日,微软和Nuance共同发布公告称,双方已达成最终协议,微软公司将以每股56.00美元、总价197亿美元(约合人民币1290.07亿元)全现金交易方式收购智能语音巨头Nuance Communications。该价格较Nuance上周五的收盘价溢价23%,交易中包括Nuance的净债务。高盛、Evercore担任这一收购案的财务顾问。

这一收购交易意义重大。这成为了微软史上第二大收购案,仅次于2016年微软以270亿美元收购领英(LinkedIn)。

据悉,Nuance成立于1992年,目前是全球对话式AI和云环境临床智能服务龙头企业,最有名的案例是为苹果Siri语音助手提供语音识别引擎。除此以外,Nuance团队研发的Dragon软件在行业中较为知名,该软件使用深度学习来转录语音,并通过适应用户的声音,随着时间的推移提高其准确性。根据Nuance财报显示,目前77%的美国医院和85%的全球财富100强企业都在使用Nuance技术。

有分析师认为,微软的此次收购将为其横向多元化发展提供增长驱动,并将加速医疗保健行业的数字化进程。

交易完成后,Nuance的财务状况将作为微软智能云部门的一部分放入财报中。而马克·本杰明(Mark Benjamin)将继续担任Nuance首席执行官,向微软云与AI执行副总裁斯科特·格思里(Scott Guslee)汇报工作。

微软表示,该收购交易已获Nuance和微软董事会的一致批准,但尚需获得Nuance股东以及监管部门的批准。双方计划在2021年底完成接管整合。这笔交易不会影响微软股票回购计划的完成。

受到此消息影响,Nuance股价持续拉升,美股盘前交易大涨23%,暂报56美元/股,微软盘前小跌0.11%。截至4月13日美股收盘,Nuance报52.85美元/股,涨15.95%;微软小涨0.02%,报收255.91美元/股,市值为1.93万亿美元。

Nuance:苹果Siri的“大脑”,没落的AI语音巨头

语音识别是人机交互的入口。人工智能语音是指用机器处理人类自然语言的理论和技术。在智能时代,越来越多的场景在设计个性化的交互界面时,采用以对话为主的交互形式。

根据中国电子学会预测,2022年全球AI市场将达到1630.2亿美元,复合増长率为30.87%。AI语音识别技术作为人工智能领域的核心课题和技术制高点,市场前景广阔。

Nuance成立于1992年,总部位于美国马萨诸塞州伯灵顿,截止去年9月已经有约7100名员工。

据了解,Nuance的业务包括医疗保健AI解决方案和服务、聊天机器人、Dragon语音识别方案等,范围覆盖全球70多个国家,涉及医疗保健、银行、航天、电信运营、汽车等各行各业的客户。目前通过销售识别和记录医生问诊、客服电话和语言邮件的工具来获得收入。

由于脱胎于斯坦福大学国际研究院,Nuance公司自身AI技术实力在行业中评价不低。据彭博报道指,全球超过80%的公司都使用过Nuance的语音识别引擎技术,苹果、亚马逊、三星等在内的科技巨头也曾用过其方案。

2013年,Nuance证实,该公司为苹果语音识别的基础供应商,是苹果语音助手Siri的“大脑”。苹果利用其语音识别技术引擎,帮助Siri能够听到和理解用户的要求。不过Nuance并不处理Siri的人工智能层任务,只处理语音识别,除Siri外,苹果过去还使用Nuance技术在Mac上进行语音识别和语音转文本功能。

由于Siri的火爆,推动了全球智能语音市场的蓬勃发展。但与此同时,这种不断爆发的市场也挤压了Nuance商业化空间,营收不断下滑,并在2013年起由盈转亏,并长期处于亏损或微利状态。如今被微软收购,Nuance的发展未免令人唏嘘。

根据该公司最新公布的截止2020年12月31日季度财报显示,Nuance 2021财年一季报营收3.458亿美元,同比下滑4%;净利润为700万美元。

微软数十年前通过研究项目进入AI领域,公司联合创始人比尔·盖茨(Bill Gates)也从很早起就开始关注如何让人们更便捷地用简单英语与电脑交流。近年来,该公司接连发布了多款AI翻译和语音产品,并在Microsoft Azure微软云服务中搭载AI技术。

微软一直将AI作为未来云服务销售的主要推动力。对于微软来说,其大约三分之二的收入来自于企业软件销售和云计算。

Nuance与微软的关系始于2019年。当后者推出“微软医疗健康云”( Microsoft Cloud for Healthcare)时,双方宣布建立 "战略合作伙伴关系",使用Nuance的软件为微软的客户实现健康记录的数字化。此后,Nuance还帮助使用微软云平台的医生开发了具备语音识别功能的电子病历,能够智能识别医生与患者的对话内容,并将数据输入到电子病历中。据报道,目前Nuance已经为全球超过50万名医生提供技术服务。

The Verge报道指,通过收购Nuance可以改善其针对医疗、语音交互场景的转录服务,这一交易是十分有意义的。微软可以将Nuance的技术整合到其现有的软件中,比如Teams,或者将其作为Azure云业务的一部分独立提供。

不过,值得注意的是,由于Nuance曾与Siri合作过,此次收购可能会对苹果产生重大影响。苹果首席执行官蒂姆·库克(Tim Cook)曾多次对外表示,该公司极其重视人工智能与健康服务的结合。

针对该收购案,微软CEO萨蒂亚·纳德拉(Satya Nadella)表示:“Nuance在医疗保健交付点提供人工智能技术,是企业AI在现实世界中应用的先驱。AI是科技的最重要优先事项,而医疗保健是其最紧迫的应用。我们将与合作伙伴生态系统一起,将先进的AI解决方案交到世界各地的专业人士手中,以推动更好的决策,并创建更有意义的连接。”

疯狂买买买背后,微软寻求变局

最近半年来,微软公司动作频频。

  • 2020年8月,在美国频频打压抖音海外版TikTok的背景下,微软提出500亿美元收购包括TikTok在美国、加拿大、澳大利亚和新西兰的业务。尽管最后字节跳动拒绝微软的收购要约,宣称不会把业务卖给微软。但这一事件意味着微软正寻求新的业务扩展。
  • 2020年9月,微软以75亿美元收购了游戏开发商Bethesda Softwork(B社)的母公司ZeniMax Media,这帮助微软拿下了《上古卷轴》、《辐射》等经典游戏IP,从而坐拥了全球RPG游戏市场的半壁江山,微软旗下的Xbox的游戏内容库也由此迎来重要补强。
  • 2021年3月,微软以75亿美元现金收购了视频游戏制造商Zenimax Media,该交易将于今年完成。
  • 3月1日,微软公司宣布更换大中华区董事长兼首席执行官,任命侯阳博士接替柯睿杰(Alain Crozier),在7月1日之后领导微软在大中华区的战略、销售和市场运营。
  • 2021年4月,路透社报道指,微软还正在商谈或以100亿美元以上的价格收购视频游戏聊天社区Discord。

彭博表示,接连不断的收购动作,都凸显出微软希望通过并购交易来扩张业务,寻求变局。

在过去20年里,微软在多个领域进行了收购,包括硬件(诺基亚)、视频游戏(Minecraft开发商Mojang)和社交媒体(LinkedIn),实现多个业务板块全面开花,书写了纳德拉时代微软新的发展篇章。
微软历史上数十亿美元的收购案(来源:Statista)

微软历史上数十亿美元的收购案(来源:Statista)

目前,以场景划分,微软旗下主要有八类产品:基于云的产品,包括企业云(Azure,Dynamics);生产力工具(Microsoft Office,Outlook);社交网络(Teams,Skype,LinkedIn);操作系统(Windows);人力招聘平台(LinkedIn);微软游戏平台(Xbox,Microsoft Store);软件开发(GitHub,Visual Studio)以及硬件(Surface)。

不过,由于AI等技术赛道自身的难垄断性,导致微软目前依然面临竞争对手的激烈猛攻。例如亚马逊AWS占据了IaaS、PaaS云计算市场的主导地位。并且,谷歌及其母公司Alphabet、亚马逊等巨头也一直在AI技术相关领域中进行大量投资,与微软展开着激烈的比拼。

Seeking Alpha平台的分析师BK Tan认为,长期以来,微软在云计算市场顺风顺水,持续以第二名稳步前进。但该公司缺乏创新性,在后Windows时代中面临着日趋成熟行业内的挑战,需要有新的增长点。如今,微软提出横向多元化战略,通过多个领域的收购交易,或将会为他们的长期增长奠定基础。

维德布什证券(Wedbush)分析师丹·艾夫斯(Dan Ives)则表示,通过收购,Nuance的技术对于微软来说是一个独特的资产,有望改变其在医疗保健领域的行业地位。

彭博高级分析师Anurag Rana认为,现在医疗保健行业的发展已落后于零售、银行等其他行业,而微软与Nuance的这项合作能够加快医疗保健行业的数字化进程。“我能看到近期的最大收益是在远程医疗领域,目前微软团队正在使用Nuance的转录产品。”

微软表示,收购Nuance会导致该公司7月1日开始的财年盈利微幅下降,第二年开始利润将回升。交易完成后,微软预计2023财年实现基于非GAAP每股收益的增长。

(本文首发钛媒体App,作者|林志佳,编辑|盖虹达) 

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