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阿里入局,独角兽进中国,机器人流程自动化的春天来了?

摘要: 作为一种必将长期存在的“过渡方案”,RPA在近几年迎来了市场爆发。

一年多前,“德勤财务机器人”刷屏了朋友圈,既可以替代财务流程中繁复的手工操作,模拟人工录入信息、合并数据、汇总统计等流程,又在准确率和合规性上大大超出人工操作,难怪令无数财务人彻夜未眠。

据了解,不仅是德勤,四大会计师事务所都已经推出了各自的财务机器人解决方案。

“财务机器人”看似是来势汹汹的人工智能时代“排头兵”,实际上却和人工智能并无太大关系,只是机器人流程自动化(RPA,Robotic Process Automation)的一种行业应用。 

RPA本质上是一种“虚拟劳动力”,针对各行业存在的大批量、重复性、机械化人工操作,通过模拟人的工作流程使之自动化实现,与各个工作系统进行交互并完成预定任务。

你可以把它想象成为iOS 12新推出的shortcut(捷径)功能,每一个用户都可以根据自己的需要来设置“捷径”,每一家公司也都可以根据工作实际来设定自己的“自动化流程”。而德勤财务机器人,则是把财务工作的通用流程,做成了一个可以广泛应用的行业解决方案。 

虽然目前RPA仅仅适用于规则明确、高重复性、流程固定的工作场景,“机器人”也并不具备自主学习能力,只是对人工操作的机械模仿。有技术人员认为RPA这种“外挂式操作”远不如直接调用各系统API接口来的直接和简洁。仅仅是在人工智能时代全面到来前夜的“过渡方案”。

RPA相当于人工智能用来完成工作的“双手”

但是正如IFTTT并没有如极客们想象的那般流行起来一样,各种工作系统之间的封闭性短期内难以打破。而RPA则可以基于企业现有的工作系统,以“外挂”的方式与其进行交互,几乎没有“破坏性”。与此同时,只要规则明确,流程清楚,RPA可以实现快速部署,短时间内提升工作效率,还可以应用于任何适合的行业。

作为一种必将长期存在的“过渡方案”,RPA在近几年迎来了市场爆发,市场研究机构Forrester Research近日公布的报告预测,2019年RPA和人工智能技术将为40%以上的公司创造出数字工人,届时,美国会有10%的工作岗位将被机器人替代。 

在RPA产业链中目前活跃着三种角色。RPA平台提供提供RPA开发工具;“流程设计者”利用开发工具针对具体行业、企业的工作场景,设计自动化流程,形成RPA解决方案;“使用者”即可以利用RPA开发工具自主设计自动化流程,也可以采用现成的解决方案,或请“设计者”来为自己量身定制。

在这个产业生态中,RPA开发平台作为技术提供者和推动者,扮演了PHP、Java、Python等语言之于移动互联网的关键角色。 

Forrester Wave™ 2018年二季度RPA行业市场现状

近日,RPA开发平台UiPath宣布获2.65亿美元C轮融资,估值达到了30亿美元。作为近两年来成长最为迅猛的RPA平台,在Forrester Wave™ 2017年一季度的行业报告中,UiPath的市场规模还落后于竞争对手Automation Anywhere和Blue Prism,到了2018年第二季度,UiPath已经和竞争对手形成“三足鼎立”之势。 

在接受钛媒体采访时,新任大中华区总经理吴威将UiPath的成功归结为可扩容性——“在Orchestrator自动化云平台和监控平台上面,我们可以同时管理成百上千个机器人。如果是小规模的自动化,我们竞争对手可以运用得不错,关键是整个的规模问题。能够同时直接管理成百上千机器人,除了我们没有别的竞争对手能够做得到。”

这得益于UiPath“四位一体”的产品策略,既有有人操作机器人,也有无人操作机器人,还有Studio(工作室)和Orchestrator。Orchestrator作为所有“流程机器人”的总管,可以独立部署,也可以云端远程部署,还可以根据需要灵活地调派“流程机器人”去应对突发性需求。“假设遇到光棍节了,今天的任务要把所有的订单处理掉,这时候Orchestrator就可以把所有的机器人调出来,集中处理现在的订单。“吴威告诉钛媒体。

UiPath的成功还离不开其旷日持久打造的RPA生态体系。

一方面,UiPath通过免费策略成为RPA开发者们的首选入门工具,UiPath论坛也成为RPA领域最为活跃的技术社区,聚集了25万名RPA开发者。UiPath面向个人用户、教育项目和小型企业免费传授RPA知识,去年还推出了全球首个免费开放的RPA在线课程,支持UiPath Academy的技术认证,为行业快速培育开发人才。 

另一方面,自2005年开始研发RPA以来,UiPath已经和Oracle、SAP、Microsoft、IBM沃森、Google AI等达成了合作关系,既可以兼容所有主流办公软件,又不断增强在人工智能方面的能力。而Oracle、IBM、埃森哲等都基于UiPath而开发了自己的RPA解决方案。

为什么IBM、Oracle不开发自己的RPA工具,“Oracle看到RPA是一个非常大的市场,也想要加入进来。但做完市场评估以后,他们找到了我们,认为我们的产品能很好的契合他们的需求”, IBM和Oracle之所以不再“重复造轮子”,是因为软件是有开发周期和开发生态的,不是短时间可以复制。

就在宣布C轮融资之后不久, UiPath宣布正式进入中国市场。

UiPath首席营销官Bobby Patrick透露,UiPath社区中国用户的活跃度排行第四。在进入中国之前,UiPath已经拿下了华为、平安、腾讯、滴滴等160多个中国客户。这使Bobby Patrick有信心在未来12个月将中国发展成为UiPath全球最大市场之一。

UiPath还将于2019年在中国建立研发中心,以便为中国客户提供个性化解决方案和量身定制服务。同年,UiPath中国客户支持中心也将设立,确保能够及时响应中国客户的需求,帮助他们优化在业务流程中的RPA应用。而金融、制造、物流、医疗等行业都将是UiPath着力开拓的市场。 

伴随着中国人口红利的消失,产业互联网时代的到来,RPA在中国市场的升温是可以预见到的,很显然阿里也看到了这片望不到边的“蓝海”。2018年“云栖大会“上,阿里正式发布发布阿里云RPA保险行业解决方案。

阿里云RPA产品介绍

据阿里透露,早在四大会计事务所之前,阿里巴巴已经在公司内部使用RPA,阿里云RPA的前身码栈,2011年在淘宝诞生。2016年,阿里云RPA正式对外输出,并且先后推出公共云、专有云两款版本,其中公共云企业版主要是面向电商领域。而新推出的保险合作方案则是和毕马威的合作。

而企业应用阿里云RPA的条件是上云、AI、IoT技术。这种“绑定策略”虽然可以快速扩展云上用户,却有可能限制RPA的应用场景。 

面对本土巨头的“入局”,吴威并不惧怕,因为“我们公司从2005年开始研发RPA,软件有一个积累的过程。国内无论阿里还是其他的竞争对手,无论从软件的功能、性能、成熟度,都跟我们有比较大的差距。”当然,相比于阿里这样的互联网巨头,中立的第三方技术平台更有可能获得各方认可。

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张远
张远

钛媒体记者,insights provider,微信:haizi0001000

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