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ARM服务器军团全军溃败,还有人能搅动这潭水吗?

摘要: 高通去年底高调进入服务器领域,不到半年就退下来了,ARM军团最能打的都打不动,看来服务器市场真的不好吃。

本月初,彭博社援引知情人士消息称,全球最大的手机芯片制造商高通准备放弃开发数据中心服务器芯片。知情人士还表示,高通还在考虑两种选择,关闭这项业务或者为其寻找新的买家。

而就在在去年底,高通还非常高调的正式发布了他们进军服务器市场的芯片centriq2400,当时各类媒体的报道铺天盖地,有吹捧它性能如何高超,对比Intel有多少优势,还有报道谷歌已经采纳高通的处理器方案,将用在自己的数据中心,一切看起来那么美好。

和几年前ARM阵营的其他挑战者一样的措辞,一样的市场预测,当然这也导致了一样的结果,就是完全退出这个市场。

只是谁也没有想到高通的产品发布只有半年就退出,这可比那些先烈的坚持时间都要短,高通以它在移动市场的垄断地位,还没在市场上掀起一个浪花就偃旗息鼓,实在令人意外。

当然结合它近期在和博通的收购案中做出的一系列举动,也能看出一点端倪,也就是为了讨好投资者,它必须拿出更好的财报,而服务器芯片市场显然是一个近期不会有产出的市场,这种需要长期投入而风险非常大的业务肯定是会被放弃的。

高通放弃服务器芯片业务事件本身或许有一定偶然性,但从近年来ARM阵营的厂商的一贯表现来看,偶然后面存在着必然。

ARM军团曾信心满满,却近乎全军覆没


近年来在移动和嵌入式市场风光无限的ARM,其眼光自然不会停留在现有领域,作为一家处理器技术授权厂商,它的目标自然是统治一切需要计算的领域。

多年前,商业技术评论曾经问过ARM前任CEO Tudor想进入哪些领域的问题,他非常巧妙的回避了正面回答,但透露出不屑桌面市场,对服务器市场却非常青睐,当时ARM刚刚发布针对企业级市场的A15内核,虽然这是一款32位处理器,但拥有大量企业级应用的特性。最后,A15成为ARM最失败的内核之一,这是后话了。

ARM服务器军团全军覆没,还有人能搅动这潭水吗?

也有初创企业推出了A15内核的服务器芯片,比如行业先烈Calxeda和Applied Micro,这两家公司不是行业资深人士恐怕都没听说过,但当年他们可是行业先锋,引得Intel都惊出一身冷汗,自家老巢被抄掉就不是移动市场失利可比的了。

不过Calxeda早在2013年已倒闭;Applied Micro经营ARM架构服务器芯片多年,但最终也被通信芯片厂商MACOM收购,其ARM架构服务器芯片业务被拆分(后面会讲到它的后续进展)。

AMD也开发了ARM架构的服务器芯片,当年号称自己有服务器芯片经验非创业公司可比,但后来还是将重心放在了X86架构服务器芯片上。三星、NVIDIA、博通等芯片巨头都曾声言要开发ARM架构服务器芯片,结果都相继放弃。

除此之外Marvell因为收购了Intel的Xscale处理器业务也曾经积极投入ARM服务器芯片市场,当年还和百度一起做了很多公关秀,但最后结果仍然是失败两字。

去年底,Marvell又宣布收购Cavium,这家专注于网络通信领域多核处理器的厂商现在也是ARM阵营服务器芯片的代表厂商。Marvell现在是通过收购再次进入服务器市场还是另有打算,还没有更多的信息透露。

再多插一句,当年Cavium和Netlogic在多核处理器方面是双雄,现在两家都被半导体巨头收购,他们的技术也成为巨头的一部分,比如前面讲的博通要进入ARM服务器芯片市场,用的就是Netlogic的多核技术,可惜现在博通已经成为一家资本推动的厂商,对技术不会有长时间的投入,服务器芯片市场是肯定不会去做了。

最近又出了一家创业公司开始向Intel发起战书叫Ampere,名字非常响亮,背景非常亮眼。是前Intel总裁Renee James拿到凯雷集团的投资创立的,前文提到在MACOM收购Applied Micro后,凯雷资本收购了开发多年的X Gene服务器处理器相关业务,这就是Ampere公司的由来。

由于团队背景显赫加上背后的金主弹药充足,Ampere现在被看成是ARM阵营挑战Intel最大的希望,但前面那么多半导体巨头都铩羽而归,他们又有能搅起多大的浪花,让业界心生怀疑。

不是ARM不能打,是对手太强


前面简略回顾了整个ARM阵营的厂商进军服务器市场的失败历史,目前为止没有一家成功,这次高通的退出是对ARM打击最大的一次,屡战屡败,应该背后有深层次的原因。

首先是对手Intel的战斗力太强,虽然进攻移动市场失败,但在自己优势领域,它的技术能力和生态优势目前毫无减弱的迹象。

Intel原来也是从桌面处理器出身,原来在高端服务器市场盘踞的是各家IT巨头的私有RISC处理器,但在Intel标准处理器巨大产能造成的成本优势面前,封闭的RISC处理器纷纷出局,目前只剩下IBM的Power处理器还在硬撑,但看样子也是时日无多。

Intel可以说是用开放的工业标准的高性价比处理器打败了所有私有RISC处理器。其中著名的DEC和HP的处理器技术和团队都并入了Intel,使得Intel在高端处理器技术方面已经独步业界,虽然安腾项目失败,但更高性价比的至强现在完全统治了服务器市场。

现在ARM其实是想复制这一过程,就是用更开放的生态和更高的性价比去和Intel竞争,可惜更开放的硬件生态对比Intel的X86处理器优势不明显,多厂商竞争的结果不是百花齐放而是力量分散,完全没有技术竞争力,同时由于规模劣势,性价比优势也体现不出。

再加上更重要的软件生态劣势,ARM阵营目前的竞争力是完败的。就像当年Intel进军移动市场时,也是遇到了生态问题,不仅软件兼容性大有问题,在和移动整机生产商的配合方面也出现大问题,传统PC思维浓重的处理器巨头完全无法理解手机和平板厂商的需求,投入了接近100亿美元补贴还是抢不到多少市场份额,堪称史诗性的大溃败。

按照业界的讲法,只要总体拥有成本有20%的优势,就有动力更换处理器指令架构,但目前为止这个成本优势还没有体现出来,所以更换处理器架构的动力不足,ARM阵营还需要努力奋斗。

ARM之后还有谁?


其实相比于这些处理器厂商,更加希望服务器领域有新血液的反而是他们的大客户——互联网企业。他们的数据中心需要数以万计的CPU支持,但被一两家厂商牵着鼻子走对自己的战略安全并没有太大保障。

早以前的IBM在和英特尔签采购合同时,就要求英特尔有”第二货源”,这才有了AMD的生存的空间。

谷歌等互联网巨头不希望被Intel或者ARM一家厂商所垄断,他们会想办法扶持其他指令集架构来平衡。比如谷歌就加入了OpenPower联盟,希望Power处理器能够有更好的生态,但由于IBM的私心作祟,业界都不看好这个联盟的前途。

谷歌最近的一个人事变动给整个行业带来的足够的想象空间,那就是任命处理器大拿、RISC架构的发明人之一、MIPS的创始人John Hennessy为董事长,再加上去年就入职谷歌的另一个处理器大拿David Patterson,所有人都认为谷歌会在处理器领域有大动作。

据彭博社报道,Facebook也正组建一个团队来设计自己的硬件芯片,以减少对高通以及英特尔等厂商的依赖。未来高通的IP有可能落入Facebook、谷歌或亚马逊手中,但这些厂商较倾向利用高通IP打造自己的CPU,因此不太可能进军服务器市场成为英特尔的直接竞争对手。

也就是说整个服务器市场的形态有可能发生剧变,各大互联网巨头直接采用自己开发的处理器来提供云服务,这样对整个业务的控制程度更高,同时性能优化更好和成本更低。

当年互联网巨头直接自己设计和定制采购白牌服务器已经彻底重构了服务器整机市场,自己设计处理器将会再次重构服务器芯片市场。对ARM来说只要用它的指令集就可以,谁做处理器无所谓。

最怕的是,这些互联网巨头恐怕连ARM都想跳过,直接用开源的RISC-V指令集来开发处理器,那整个服务器处理器市场真是要彻底变天了。虽然发生这种变化不可能一蹴而就,但从逻辑上讲还是有可能发生的。

【钛媒体作者介绍:商业技术评论,公众号(biztechreview)】

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聚焦科技和商业之间的化学反应。

评论(2

  • 北地之风 北地之风
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    0

    很奇怪ARM怎么输得。按吴军老师书中的话来说ARM应该更加适应B端计算的需求才对。

    2018-05-25 21:23 via android
  • 木木木3木 木木木3木
    回复
    1

    404

    2018-05-23 10:01 via weibo

Oh! no

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