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苹果确认收购 NextVR,库克的“VR眼镜梦”何时成真?

摘要: 库克想要的下一个杀手级产品,会不会是Apple Glasses?

5月15日,苹果公司向外界证实,该公司已经收购VR(虚拟现实)直播服务公司NextVR。苹果并没有透露这笔收购交易的具体价格,但海外科技媒体 9to5Mac 于4月发布爆料称,苹果正在就以约1亿美元的价格收购NextVR进行谈判。

公开资料显示,NextVR成立于2009年,该公司是一家VR直播内容服务商,为VR硬件设备提供NBA赛事等体育内容、音乐与娱乐内容的录播及直播。该公司拥有可扩展视频流等40多项专利技术,可以支持音乐视频和体育赛事到VR设备的高质量视频流。

目前,NextVR官网页面已经关闭,公告称该公司“正朝着新的方向前进”。而NextVR安卓版本也在今晨从Google Play应用商店下架。

根据The Information和天风国际分析师郭明錤的预测,苹果最早将于2022年推出基于AR技术的产品——苹果眼镜(Apple Glasses),其中GIS将为独家或主要镜片贴合供应商。

另一位“苹果爆料人”乔恩·普罗瑟(Jon Prosser)则在其推特称,他曾亲眼见过苹果眼镜,并认为该产品将提前在2021年3月至6月间推出。

自苹果公司在2017年WWDC上推出ARKit 1.0以来,外界对于蒂姆·库克(Tim Cook)想要做AR/VR设备声音不绝于耳。

过去几年,苹果收购了多家VR/AR类型有关的技术公司,发布了多个关于混合现实专利,募集了VR/AR产业中最强大的工程师团队,对VR/AR产业进行布局,这早已不是什么新鲜事。可以这样说,苹果是除了微软以外,在AR(增强现实)产业布局最完整的公司之一。

苹果在收购 NextVR 后,其完整开发一套苹果眼镜所需的移动芯片、软件内容生态、空间追踪等条件都万事具备,只欠东风,库克想要做苹果眼镜之心已经昭然若揭。

准备 20 多年,库克的“苹果眼镜”要怎么做?

苹果并不是最近才想进入 VR/AR 硬件领域。

追溯到25年前,即1995年,苹果公司内部的苹果研究实验室(Apple Research Labs)发布了题为《体积超现实,计算机图形学的21世纪圣杯?》的文章,首次提及3D显示、虚拟现实,超现实等多个关键词,指出该公司正进行3D“虚拟现实”显示器研究,通过算法和摄像头的不断运用,已建立起使用单个摄像机做虚拟现实系统的早期原型。

次年,苹果在1996第七届立体显示器和应用会议上,首次公开Apple Computer的原型可穿戴计算机系统,还有一块配备头戴式的虚拟现实显示器。

但由于苹果在iPhone、iPad、Mac等产品业务上的布局大获成功,加上乔布斯的突然离世,让这个有点未来性质的项目一直处于内部保密状态。众所周知,如果苹果认为VR和AR不是一个值得进入的领域,则有可能将其研究搁置一旁,或一直处于保密状态。

直到谷歌发布 Google 眼镜一代,加上AR和VR技术的迅速普及,库克显然开始重新审视AR硬件对消费者的意义,上述虚拟现实项目悄然“复活”。

2013年,苹果收购总部位于以色列的3D人体感应公司PrimeSense。2015年,外媒报道苹果公司内部有一个秘密研究部门,数百名苹果员工正在做AR和VR方面的工作。同年5月,苹果宣布收购增强现实创业公司Metaio。

根据钛媒体的统计,苹果至今已经收购了九家从事VR/AR类型的公司。除了PrimeSense、NextVR之外,还有面部表情分析工具公司Emotient、面部识别技术的网络安全和机器学习公司RealFace等。

苹果收购VR/AR类型公司的统计表格

苹果历年来收购的VR/AR类型公司(制图/钛媒体林志佳)

在人才方面,苹果募集了VR/AR产业中最强大的工程师团队。据 Macrumors 的报道,目前在美国库比蒂诺(Cupertino)和森尼韦尔(Sunnyvale)两地的苹果园区,有大约数百名 AR/VR 团队工程师,正在研究有关VR/AR的软硬件项目——代号为“T288”。

该报道还称,苹果AR/VR团队的负责人是前杜比公司的迈克·洛克威尔(Mike Rockwell);其余团队成员分别曾就职于Oculus、微软HoloLens、亚马逊(VR业务团队)、3D动画公司Weta Digital和Lucasfilm等公司。另外,Magic Leap(一家开发头戴式AR / VR显示器的初创公司)首席计算机视觉工程师李泽宇(Zeyu Li)已经加入苹果公司,担任AR/VR团队的高级计算机视觉算法工程师。

除了收购公司和人才,苹果还获得过多个关于VR、AR的专利。

2008年,苹果连续发布四个VR/AR专利,主要围绕“头戴式个人显示系统”,包含软件系统、硬件操控、眼睛对齐的可调节光学模块等。

去年,苹果获得了一份关于“沉浸式VR(虚拟显示技术)”技术专利,专利号为10643391。文件显示,公司希望在自动驾驶汽车中,用户通过虚拟现实耳机,获得娱乐和虚拟办公的服务支持。这一技术将主要用于将用于无人驾驶或自动驾驶汽车中。

按照苹果的设想,VR产品的推出,一方面是为了苹果生态服务,另一方面则是为了更广阔的应用场景。因此,新的苹果眼镜使用范围有了雏形。

前文提到的苹果爆料达人 Jon Prosser 还透露,苹果眼镜采用了 mmWave 和 Sub-6GHz 技术(即支持5G网络),因而将不支持 WiFi 连接。基于此,业界已经有大胆猜测:

苹果可能希望AR不仅仅是在家中,而是可以和汽车座椅以及诸多传感器进行联动,为自动驾驶AppleCar系统生态而铺路。

苹果生态做了哪些准备?

实际上,苹果已经开发出了一套苹果眼镜所需的软件开发生态、移动芯片、空间追踪技术。

在2017年的WWDC大会上,苹果正式推出ARkit,将苹果做AR/VR软件生态第一次公布于众。经过三年的积累,已经有大批开发者在上面发布应用产品,其中包括宜家的IKEA Place等。

根据美国研究机构Apptopia于2019年11月公布的ARKit应用统计数据报告,目前,App Store应用商店中大约有5000款使用ARKit技术的应用。类别各式各样,游戏产品最多,占比高达28%。

在macOS High Sierra系统中,苹果首次在Metal 2上引入VR/AR技术,并与Valve,Unity和Unreal合作,将VR创建工具引入Mac,并且苹果在近几年WWDC演示过程中大谈虚拟现实技术,这可能暗示了未来的某种硬件。

至少,苹果最新的Mac和iMac Pro都已经支持现有的虚拟现实硬件和VR内容创建。在整个系统联动上,苹果都已经构建出VR/AR软件开发生态。

另外,新iPad Pro搭载了一颗强劲的A系列芯片和激光雷达扫描LIDAR,我们可以从中看到苹果做VR硬件的影子。前者负责VR硬件的芯片性能,后者可完美处理光触及物体距离和时间延迟问题,主要用于VR的空间追踪。

按照苹果做产品的逻辑,如果库克一直咬准这个技术,就不会半途反悔,肯定会形成产品。即便该技术在应用上存在错误,苹果也会坚持三四年以上。比如蝶式键盘事件,2016年应用在新MacBook中,但遭消费者诟病,直到今年,苹果才在Mac全系中改换成剪刀手秒控键盘。

因此,即便VR/AR硬件可能存在局限性情况,苹果也依然会发布苹果眼镜产品,这件事将成为现实。

低迷的VR产业,需要苹果这样的“催化剂”

事实上,苹果在VR/AR领域的一系列动作,有纠结,有犹豫,直到昭然若揭,也有股与消费市场需求的变化、VR/AR投资波动和产业创新瓶颈不无关系。

在全球新冠疫情还未爆发前,实时内容开发平台 Unity 曾发布了一份《2020年商用VR/AR热门趋势报告》。该报告显示,2020年将是VR商用的关键一年,全球将有超过十亿人希望使用自己的设备进行AR体验。

随着移动AR、独立VR以及5G网络技术的兴起,VR/AR设备更加易于使用,成为主流硬件。经过多年的应用测试,众多应用案例已经带来了较高的投资回报率。原来被认为是“噱头”的应用,如今逐渐向市场显示了其商业价值。

商业研究机构 Digi-Capital 发布的AR/VR产业投资分析数据也显示,2019年共有超过40亿美元投入到AR/VR产业中,涵盖教育,游戏,企业,医疗和智能眼镜等类别。除Uber这样的互联网巨头,如保时捷、奥迪等传统巨头也均在布局研发VR虚拟现实技术。

钛媒体一级市场数据库 TMTBase 显示,2019~2020年的AR、VR市场投资风向也已经显现。

苹果目前基于把苹果生态继续做大的逻辑,进行资本布局和研发布局,向新的硬件产品进一步探索,一定是符合产业趋势的。

然而,全球性的新冠疫情无法被忽视。疫情已然成为VR、AR产业进程的一大阻力,让VR/AR产业处于摇摇欲坠的状态。

今年4月,Magic Leap宣布大裁员,停止旗下消费者业务,将业务转向企业端。钛媒体一级市场数据库 TMTBase 显示,2020年第一季度 VR/AR 产业总投资额迅速下跌,与2013年第四季度的水平接近。

尽管苹果确认收购 NextVR 的消息足够振奋一级市场,但 VR、AR 产业已在全球产业链停滞之下进入低迷状态。

一方面,消费者有VR/AR设备需求,但只是价格高昂,后续软件生态没有跟上,比如HTC的Vive、Google的Daydream View;另一方面,VR/AR技术创新已经到了瓶颈期,人才紧缺,没有更多发挥的余地,所以造成很多公司有产品,但技术没有竞争力。

科技媒体 Venturebeat 的观点认为,如果期待相关产业恢复到之前状态,就需要苹果、Facebook / Oculus这样的硅谷大公司,来作为VR/AR产业的催化剂,驱动整个行业的加速变革与升级,将技术创新成为VR/AR设备的核心竞争力。

或许不只是苹果需要下一个 One More Thing,产业也在呼唤一个消费级、杀手级产品的冉冉升起。本文首发钛媒体App,作者 | 林志佳,编辑|葱葱)

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